冰火極致的神秘國度──寮國

百萬富翁體驗睡街邊, 可以成為一個電視節目供人欣賞。只因 “精神分裂” , 是追求刺激的香港人熱衷的玩意。

那麼在亞洲最貧窮、最封閉的內陸國家, 體驗法國人主理的五星級超豪度假村, 入住一晚房價相當於當地人全年人工的泳池別墅, 是否令人髮指、窮奢極侈?

這裡是寮國, 每年人均收入只有US$859, 比香港人心目中的落後國家泰國低五倍, 在全世界176個國家中幾乎包尾, 排146名。東盟十國的人均生產總值排行榜, 寮國敬陪末三。

寮國在國際舞台的知名度超低。不像柬埔寨有世界聞名的吳哥窟以及臭名昭著的 “紅高棉” 大屠殺; 也沒有越南令人聞風喪膽的越戰、香港人難忘的船民、風光明媚的下龍灣、經濟起飛的胡志明市; 連緬甸最少也有一位美麗的昂山淑姬讓世人景仰。

這個印度支那的內陸國家──寮國有什麼東西呢? 你聽過這個國家任何新聞嗎?
出發之前, 先看一條一百萬的基本問題── “寮國的首都在哪裡?”

A. 仰光
B. 萬象
C. 老撾
D. 永珍

(答案在文章最後)

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Infinity Pool池邊的法國大餐、巴黎大廚、法籍大堂經理、紅酒芝士鵝肝醬, 一切在香港中環、上海外灘或曼谷出現, 都是正常不過的組合。

但在亞洲最貧窮、最封閉的寮國的深山之巔出現這種最富貴、最遙遠的夢幻組合, 就有 “冰火三重天” 的驚喜交集感受了。

夕陽西下, 侍應在餐桌四周地上點起五百支蠟燭, 在晶瑩剔透、流光溢彩的Infinity Pool放了水燈, 池外盛放的雞蛋花樹上也亮起了燈籠, 法籍大堂經理向我介紹由兩國大廚主理的Fusion晚餐(例如法國鵝肝醬配寮國香草)、及種類繁多的波爾多餐酒, 我以為已經很完美。

哦, 還有視覺的享受──請望遠一些, 對面山頂全市最高的Phu Si佛塔, 日落西山後, 準時為我而亮燈了! 原來, 酒店每晚捐錢給佛廟支付山區昂貴的電費, 讓黑沉沉的山林之上金色的Phu Si佛塔每晚都開大射燈, 可以讓這黑暗森林中酒店泳池旁享受晚餐的我, 舉起酒杯時, 驚鴻一瞥罕見而昂貴的百年閃閃金光。

幽深山林中的這顆閃爍明珠── Phu Si佛塔, 就是Luang Prabang的市標。

Phu Si佛塔建立在市中心的山上, 是欣賞日落的絕佳地點。登上138級樓梯, 己經可以俯瞰整個Luang Prabang城市, 炊煙下只是數條大街, 城外全是原始森林了, 對面森林頂的就是La Residence Phou Vao酒店。極目遠眺, 黃泥色的湄公河和另一邊的Khan河玉帶蜿蜒, 交匯在幾十公里外的高山白雲, 河面煙霞泛起新娘臉上的金光。

緣起《Travel + Leisure》

當我已經去了多次其它全部的東南亞國家, 也從來沒有想到去寮國的一個藉口。誠然, 這個落後封閉的國家, 神秘到有什麼景點也不曾讓外人知道。

直到上個月, 美國著名旅遊雜誌《Travel + Leisure》選舉全球最佳旅遊城市, 頭十位 (如印度Udaipur、 南非開普敦、意大利佛羅倫斯、秘魯Cuzco等)我統統都去過了, 唯獨有一個陌生的名字Luang Prabang, 聞所未聞, 連在地球什麼地方都不知道。

汗顏的我急忙做功課, 才知道這個備受老外旅遊家推崇的寧靜山城, 正正是我從未踏足的寮國千年王朝 “瀾滄王國” 的古都。整個古城在1995年被聯合國教科文組織列為世界文化遺產。

這麼近, 那麼遠

藉口十足, 就趕緊直搗這個神秘的山城古都吧! 才發現 “蜀道難, 難於上青天”。因為香港沒有航班直飛寮國, 要先飛新加坡、曼谷或河內, 轉機時間超過六小時, 夜晚才到達首都永珍。住一晚後, 第二天再轉內陸機或八小時巴士去Luang Prabang。舟車勞頓兩日, 才能到達這麼近的東南亞小城, 令我有些卻步了。另一條陸路路線是由中國雲南昆明坐24小時巴士來這裡。最後, 被我偶然發現河內居然有Laos Airline的航班直飛Luang Prabang, 不經首都永珍, 反正首都景點乏善可陳, 那就直接去Luang Prabang吧。

在河內換上螺旋槳小飛機的Laos Airline, 同機十多人, 清一色都是歐洲遊客, 有富裕的家庭, 也有背包客, 但一個亞洲人也沒有。難道這裡真的是傳說中的西人的隱藏天堂?

到了Luang Prabang機場做落地簽證, 有一張菜單似的收費表。十足廿年前的中國內地一樣, 分級收費, 各色人等, 絕對不公平。除了東盟國家及日本免簽, 同樣的一個旅遊簽證, 中國內地護照收US$20, 香港特區護照收US$30, 英國護照收US$35。過了夜晚七點還要收多US$ 2, 加班費嗎?

機場有酒店車接, 沿凹凸不平的泥土路進入市區。

山窮水盡疑無路, 柳暗花明又一村。

答案: B和D
A. 仰光: 緬甸首都
B. 萬象: 中國內地對寮國首都Vientiane的另一種翻譯, 來源於1353年當地建立的第一個統一王國──“百萬大象”, 簡稱 “萬象”。
C. 老撾: 中國內地對寮國的稱呼, 因為當地各民族都是 “老族”, 如 “老聽族”、”老同族” 等。所以當地人自稱Lao, 國家名字才加上眾數, 稱為 “Laos”。
D. 永珍: 由英文Vientiane音譯, 和“萬象”同指寮國首都。

旅遊Tips
簽證: BNO及特區護照均需簽證。機場也可以落地簽證。

酒店
La Residence Phou Vao: 名牌酒店Orient Express旗下, 由法國人管理的五星酒店, 位於市區中心的Phu Si佛塔遙遙相對的山頂。酒店有免費接駁專車, 十分鐘到市中心。

旅遊季節 
一年只有兩季。5月到10月是雨季。10月到4月是乾季, 比較適合旅遊。

治安習俗:
全國信奉佛教, 純樸友善, 樂於助人, 治安良好。

餐廳:
Phou Savanh: 位於酒店La Residence Phou Vao的池畔餐廳, 法國大廚和寮國師傅共同炮制Fusion食物, 賣相突出, 環境一流, 令人一試難忘。

語言
寮國語為官方語言, 和泰國話接近。年青人深受泰國文化影響, 也會講泰文。

貨幣
通用貨幣為Kip, 一美元約兌8500Kip。但市面都普遍接受美金。同時, 因為泰國遊客眾多, 店鋪都接受泰銖, 有的店舖直情會以泰銖標價。

購物
市中心的唯一一條大街叫Si Savangvong Road (當地華人稱之為法國街)。約一公里長的大街, 街頭是最大的香通寺, 街中間是皇宮, 街尾是郵局。很多遊客店舖和食店都開在這條大街上。
最佳的購物地點是這裡的夜市, 太陽下山後, 由皇宮至郵局的一段大馬路就封鎖成行人區, 過百檔小販擺賣各類手工藝品、紡織品、木雕、民族衫、土產咖啡等。我比較過, 價格比日間遊客店舖的便宜一半左右。講價都可以用泰文或英文。

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